¿Cómo son las tortugas?

Las tortugas son reptiles, animales ectotérmicos comúnmente llamados de sangre fría, caracterizados por una cáscara dura que encierra los órganos internos del cuerpo (Caparazón), que viene siendo la parte superior, la cual está conectada con una coraza inferior llamada plastrón. Hay tres tipos de tortugas: tortugas terrestres, tortugas de agua dulce o de río y tortugas marinas.

Todas las especies tienen una cosa en común: ponen sus huevos en un nido excavado en la tierra, incluso si son marinos o de agua dulce. Las tortugas se encuentran en todos los continentes excepto en los polos, y ocupan hábitats terrestres, semiacuáticos, de agua dulce, salobres y marinas. Su cuerpo es robusto, protegido por una armadura de placas óseas bien desarrolladas, generalmente cubiertas de escamas, y están equipadas en su mayoría con un pico córneo llamado ranfoteca.

El término “Tortuga” en inglés

En la lengua anglosajona suelen dividir el término tortuga (Turtle) solo para las tortugas de agua y  el término “Tortoise” solo para las tortugas terrestres, una división a nuestro parecer poco útil y que tiende a la confusión a la hora de estudiar estas magníficas criaturas, por suerte en español, el término Tortugas abarca a todas y cada una de ellas.

¿Cuantas especies de tortugas hay?

Existen alrededor de  350 especies de tortugas que residen en todas las zonas geográficas del planeta exceptuando el continente ártico.Viven tanto en tierra, como en los mares, ríos y lagunas.. Las tortugas de tierra residen únicamente en tierra y poseen características físicas que las diferencian de otras tortugas.

Tipos de tortugas

Existen alrededor de 356 especies diferentes de tortugas en el mundo, siendo la más grande la tortuga laúd (en peligro de extinción) con una longitud promedio de caparazón de 2 metros y un peso de 1.000 kilogramos y la más pequeña la tortuga manchada  con una longitud promedio de 7.8 centímetros y un peso de 141 gramos.

Esta diferencia entre la  tortuga más grande del mundo y las más pequeñas habla en volumen de la gran diversidad de esta familia de reptiles. Con el tiempo, la evolución ha creado una gama cada vez más diversa de especies de tortugas, cada una con sus propias características especiales.

Tortugas Marinas
Tortugas Marinas
Tortugas de Agua Dulce
Tortugas de Agua Dulce
Tortugas de Tierra
Tortugas de Tierra

El hecho de que haya 356 especies de tortugas puede parecer increíble, ya que nuestro conocimiento sobre esta especie de reptiles se limita en gran medida solo a la diferenciación de tortugas terrestres y tortugas de agua, y claro las tortugas que se mantienen como mascotas

Tal ignorancia sobre los diferentes tipos de tortugas es sorprendente, considerando que estos reptiles han existido en el planeta por más de 200 millones de años  los registros fósiles validan su existencia durante el Alto Triásico. Comencemos de lo más grande a lo más pequeño hablemos de las Órdenes y sus  familias, comencemos a clasificarlas a todas y cada una de ella:  ¡Hablemos de todas!

Biológicamente hablando, las tortugas son reptiles pertenecientes al orden de las testudines, que se clasifica en dos grupos (es decir, subórdenes): Cryptodira y Pleurodira. Las especies de tortugas que pertenecen al suborden Cryptodira se caracterizan típicamente por la habilidad de retraer su cabeza en el caparazón, mientras que las que pertenecen al suborden Pleurodira son conocidas por doblar sus inusualmente largos cuellos y meter su cabeza en el caparazón.

Dentro de la orden Testudines, existen 14 familias de tortugas – que en conjunto comprenden 97 géneros de esta especie de reptiles. Estas 14 familias se clasifican en dos subórdenes, con Cryptodira que consta de 11 familias (Carettochelyidae, Cheloniidae, Chelydridae, Dermatemydidae, Dermochelyidae, Emydidae, Geoemydidae, Kinosternidae, Platysternidae, Testudinidae y Trionychidae) y Pleurodira que consta de 3 familias (Chelidae, Pelomedusidae y Podocnemidae)

Entérate más a detalle en esta gráfica donde procuraremos nombrar las tortugas más emblemáticas de cada familia y su región.

Esquema de especies de tortugas

ORDEN TESTUDINES (Tortugas)

Comprende 356 especies presentes en todas las zonas geográficas exceptuando en el Ártico.

Suborden Cryptodira

190 especies en 4 familias.

  • Familia Emydidae (Tortuga del pacífico, Tortuga orejas rojas, Tortuga de Blanding, Tortuga pintada, Tortuga Moteada, y Tortuga Pollo)
    53 especies en 12 géneros de Europa y las Américas.
  • Familia Platysternidae (Tortugas Cabezonas)
    1 especie del sudeste asiático.
  • Familia Testudinidae (Tortugas terrestres)
    65 especies en 18 géneros, principalmente de África y Asia, pero también de Europa y América.
  • Familia Geoemydidae (Tortugas de río asiáticas, tortuga hoja y Tortuga pangshura tecta, Tortugas de caja asiáticas)
    71 especies en 18 géneros del sur de Europa hasta el este de Asia y Japón, América Central y el norte de América del Sur.

28 especies en 2 familias.

  • Familia Kinosternidae (Tortuga de lodo y Tortuga almizclera común)
    27 especies en 5 géneros de América del Norte y del Sur.
  • Familia Dermatemydidae (Tortuga blanca)
    1 especie de Centro América.

33 especies en 2 familias.

  • Familia Trionychidae (Tortugas de caparazón blando)
    32 especies en 13 géneros de Norteamérica, África y el sur de Asia hasta Nueva Guinea.
  • Familia Carettochelyidae (Tortuga boba papuana)
    1 especie del sur de Nueva Guinea y el norte de Astralia.

7 especies en 2 familias.

  • Familia Cheloniidae (tortugas marinas, incluyendo las tortugas boba, tortuga golfina, tortuga carey, y tortuga verde)
    6 especies en 5 géneros de los océanos tropicales del mundo.
  • Familia Dermochelyidae (Tortuga laúd)
    1 especie se encuentran en los océanos tropicales y templados de todo el mundo.

Tortugas mordedoras.

5 especies en 2 géneros; familia no asignada a una superfamilia.

Suborden Pleurodira

tortugas de cuello de serpiente, incluyendo la tortuga matamata.


58 especies en 14 géneros de Sudamérica, Australia, Nueva Guinea; familia no asignada a una superfamilia.

Tortugas de fango africana.
27 especies en 2 géneros de África.

Las tortugas de cabeza grande de Madagascar y las tortugas de cuello largo, incluyendo la tortuga arrau.


8 especies en 3 géneros de Madagascar y el norte de Sudamérica.

Características de las Tortugas

El estudio de la anatomía de las tortugas, nos arrojara las características más distintivas de estos reptiles. Es conocido que las tortugas no tienen dientes. Tragan y agarran cosas con mandíbulas córneas que contienen bordes afilados, casi como cuchillos. Algunas tortugas son completamente vegetarianas. Otros son completamente carnívoros. Muchos son omnívoros, comen lo que encuentran. Las tortugas no pueden respirar como los humanos al expandir y contraer su coraza. En cambio, dependen de los músculos que rodean sus pulmones para hacer el trabajo.

Los caparazones de las tortugas constan de dos partes: 

1) El Caparazón, la parte superior arqueada; y 

2) El Plastrón, la parte inferior plana. 

El caparazón está unido a la columna vertebral y a las costillas. El plastrón se fusiona con el esternón. En las tortugas de caparazón duro, el hueso está cubierto por un escudo hecho de un material similar a un cuerno. Las tortugas de caparazón blando tienen una cubierta de piel dura sobre el caparazón óseo.

Caparazon de tortuga

Las tortugas son reptiles. Por tanto comparten características reptiles. Por ejemplo, tienen un corazón distintivo con tres cámaras, dos cámaras traseras (aurículas) y una cámara frontal (ventrículo) con una partición que divide el corazón casi completamente en dos. Por el contrario, los mamíferos tienen un corazón de cuatro cámaras y los anfibios tienen un corazón de tres cámaras sin partición.

Otra característica de los  reptiles es que tragan en lugar de masticar su comida. Muchos tienen huesos de la mandíbula que se doblan y giran e incluso se desajustan para permitir que el reptil manipule presas grandes. Estos desarrollos liberaron la lengua de la manipulación de las presas y permitieron que se convirtiera en un órgano sensorial. La lengua bífida que muchas serpientes y reptiles poseen se remonta a hace unos 65 millones de años. Recoge pistas químicas en “estéreo” que permiten a los reptiles localizar cosas. 

Otra característica de los  reptiles es que tragan en lugar de masticar su comida. Muchos tienen huesos de la mandíbula que se doblan y giran e incluso se desajustan para permitir que el reptil manipule presas grandes. Estos desarrollos liberaron la lengua de la manipulación de las presas y permitieron que se convirtiera en un órgano sensorial. La lengua bífida que muchas serpientes y reptiles poseen se remonta a hace unos 65 millones de años. Recoge pistas químicas en “estéreo” que permiten a los reptiles localizar cosas. 

Reproducción de las tortugas

La reproducción de las tortugas es una materia bastante vasta, por la razón que existen demasiadas especies distintas y estas se aparean mediante de diferentes procedimientos. Como se ha venido explicando, existen tortugas de tierra, tortugas de agua o río y tortugas marinas. En todas estas clasificaciones nos encontraremos muchísimas especies y sus especies derivadas como hemos venido detallando.

Comencemos con la reproducción de las tortugas terrestres, comienza con el apareamiento que es precedido por un desfile nupcial durante el cual el macho puede ser bastante agresivo, lo que puede causar graves daños a la hembra.

Reproducción de las tortugas

Durante el ritual de apareamiento, el macho persigue a la hembra, la estimula con su caparazón y después de inmovilizarla, la fecunda.

Tortugas marinas apareandose

En cuanto a la reproducción de las tortugas marinas. El apareamiento tiene lugar en el agua, a menudo en profundidad, por la noche y a primera hora de la mañana. También en este caso, la reproducción va precedida de un desfile nupcial: los machos nadan alrededor de las hembras y luego se colocan delante de su hocico, al que hacen cosquillas vibrando rápidamente sus garras muy largas, y luego se suben al caparazón de la hembra.

En las especies acuáticas y terrestres, durante el apareamiento, el macho se aferra a los bordes anterior o posterior del caparazón de su pareja. Durante esta fase, a menudo emite sonidos (Tipos de vocalizaciones).

Un dato curioso, en cuanto a la reproducción de las tortugas, es que las hembras pueden almacenar los espermatozoides en una especie bolsillo, durante algunos años (4-5 años) después del apareamiento, lo que permite la fertilización de los óvulos sin tener que repetir el acto de apareamiento.

¿Dónde viven las tortugas?

Se han encontrado tortugas en todas partes excepto en la Antártida. Su supervivencia durante 245 millones de años sugiere que son criaturas increíblemente adaptables cuando se trata de su entorno.

Los miembros de la familia Testudines se pueden encontrar en tierra y en el agua. Algunas especies viven en hábitats ocultos, haciendo uso de su paisaje circundante para ayudar en la protección. El hábitat también puede cambiar para un individuo si migra a una zona de alimentación específica.

Las tortugas que viven en tierra, y algunas tortugas acuáticas también atraviesan terrenos rocosos, volcánicos, boscosos y arenosos. Especies como la tortuga de Galápagos están restringidas a regiones como las Islas Galápagos. Las tortugas de bisagra viven en regiones secas y húmedas de África con una extensa vegetación.La tortuga sulcata, soporta el calor del desierto en madrigueras autoexcavadas. Las tortugas son nativas de todos los continentes.

Tortuga en cueva

¿Qué comen las tortugas?

La alimentación de una tortuga va a depender de su especie, en teoría comerán casi cualquier tipo de alimento, pero tienen sus preferencias que pueden cambiar mucho en función del hábitat, pues no es lo mismo lo que comen las tortugas de agua, que lo que comen las tortugas de tierra, por solo mencionar algún tipo de distinción. La mayoría de las tortugas son carnívoras cuando son jóvenes, pero se convierten en omnívoros cuando maduran. Algunos se alimentan principalmente de plantas, mientras que otros, como la tortuga mordedora, cazan activamente pequeñas criaturas para su alimento. La dieta de una tortuga depende de qué tipo de tortuga es, dónde vive y a que tiene acceso. 

Tortuga comiendo
Fosil de tortuga

Historia de las tortugas

A pesar de la amplia distribución de las tortugas en el mundo, no hay ni parece haber habido nunca una gran cantidad de especies de tortugas en ningún momento a lo largo de su larga historia evolutiva. Sin embargo, el pequeño número de especies no equivale a una falta de diversidad.  Hay tortugas con caparazón (la forma estándar de medir tortugas) de menos de 10 cm (4 pulgadas), como en el caso de la tortuga almizclera aplanada (Sternotherus depressus), y de más de 2 metros (6,5 pies), como en el caso de la tortuga laúd (Dermochelys coriacea).

Algunas especies viven en climas fríos estacionales con temporadas de crecimiento de sólo tres meses; otras viven en los trópicos y crecen durante todo el año. Algunas tortugas rara vez ven agua, mientras que otras tortugas pasan prácticamente toda su vida en ella, ya sea en un solo estanque pequeño o viajando por el vasto océano abierto.

Tanto las tortugas comunes, como las raras, se mantienen como mascotas. En el Hemisferio Occidental, las tortugas de estanque como la tortuga de orejas rojas (Trachemys scripta) y la tortuga de mar (Pseudemys) se ven muy a menudo en las tiendas de mascotas. 

Los caparazones ornamentados hacen que algunas especies sean valiosas como mascotas, también las hacen vulnerables a la extinción en la naturaleza, ya que estas tortugas frecuentemente se encuentran sólo en pequeñas áreas geográficas o no se reproducen en cautiverio.

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