Como respiran las tortugas

Las tortugas marinas parecen pasar toda su vida en el agua, las demás especies de tortugas suelen estar en el agua y en tierra por ratos, pero todas necesitan respirar aire. Te puedes estar preguntando lo siguiente: ¿Pueden las tortugas respirar bajo el agua? ¿O pueden vivir sin aire? Para averiguar la respuesta mantente leyendo y aprende con nosotros.

¿Pueden las tortugas  respirar bajo el agua? No, las tortugas no pueden respirar bajo el agua. Las tortugas marinas, por ejemplo, son muy buenas conteniendo la respiración, por eso pueden permanecer de 6 a 8 horas bajo el agua. 

Aunque las tortugas no son capaces de respirar bajo el agua, todavía pueden pasar largos periodos de tiempo bajo el agua. Una de las razones por las que pueden permanecer tanto tiempo bajo el agua es porque tienen una cloaca que les permite hacer algo muy similar a la respiración submarina. Pero antes de hablar de la cloaca tenemos que hablar de cómo respiran las tortugas, y cómo pueden permanecer tanto tiempo bajo el agua.

Las tortugas respiran y necesitan salir a la superficie para obtener el oxígeno. Pero estos reptiles tienen adaptaciones que les atribuye mantenerse bajo el agua por extensos ciclos de tiempo. Incluso tienen una adaptación para absorber pequeñas cantidades de oxígeno sin respirar. 

Las tortugas pueden respirar de tres maneras principales:

  1. A través de sus pulmones.

Las tortugas son vertebrados y tienen pulmones, que es su principal medio de respiración. Esta es la razón por la que las tortugas marinas pueden ahogarse si no suben por aire. Lo fascinante es que su caparazón es su caja torácica. Sus pulmones, intestinos, órganos, piernas, todo está dentro de su caja torácica. Si observas cuidadosamente el interior de un caparazón de tortuga vacía,  podrás ver las suturas de las costillas fusionadas. El desafío de este tipo de carcasa externa es que, a diferencia de ti y de mí, no pueden respirar profundamente, expandiendo su cavidad corporal y sus pulmones, para respirar como lo hacen los humanos. 

Un mito común con respecto a la respiración de las tortugas, es pensar, que cuando están moviendo la garganta es una forma de respirar o bombear aire a sus pulmones, esta informacion es erronea. Las investigaciones han demostrado que el bombeo bucal (mejillas) y el bombeo gular (garganta) no se correlacionan con la inflación pulmonar. El movimiento de la garganta, en las tortugas, es más probable que se asocie con el olor o el olfato. 

Los científicos se dieron cuenta en parte de la idea de “oler” porque las tortugas todavía bombean su garganta bajo el agua, incluso cuando no pueden llevar oxígeno a sus pulmones (tapan sus gargantas con su lengua). El bombeo de garganta bajo el agua permite que los olores acuáticos entren por la nariz y la boca aunque su garganta esté cerrada para bucear. Esto nos lleva al punto número 2 más abajo. 

  1. Por la boca y la garganta.

Mencionamos antes que las tortugas bombean sus gargantas y bocas, pero no está bombeando aire a sus pulmones. Sin embargo, algunas especies de tortugas acuáticas pueden absorber oxígeno a través de su sistema bucal y garganta. Si una tortuga acuática está bajo el agua, puede abrir su garganta y su boca para tomar agua para oler y también absorber oxígeno a través de las superficies dentro de su complejo boca/garganta. 

Lo mismo es cierto sobre el agua. Las membranas de la garganta y la boca suelen estar húmedas, lo que también permite la difusión de oxígeno.

  1. A través de sus anos.

Sí, por más raro que parezca algunas especies de tortugas acuáticas pueden respirar a través de sus anos. Ahora bien, esto es mucho más acerca de la absorción de oxígeno a través de los tejidos, y menos como respirar a través de un esnórquel o nariz. Las tortugas tienen lo que se denomina “cloaca”, un agujero donde hacen caca, orinan, se aparean y ponen huevos, también llamado respiradero. En algunas especies de tortugas acuáticas existen estructuras llamadas bursas cloacales, que son esencialmente tejidos altamente vascularizados (llenos de vasos sanguíneos) que permiten que el oxígeno sea absorbido a través de ellas.

¿Cuánto puede respirar una tortuga por su trasero? 

Bueno, esto varía, normalmente no mucho (>20%). Por ejemplo, una tortuguita en un acuario no va a estar bien si no la dejas salir a tomar aire, necesita respirar a través de sus pulmones. Por supuesto, siempre hay excepciones, sobre todo en el caso de las tortugas de caparazón blando. La tortuga Elseya albagula, también llamada “tortuga que respira por el ano”, puede obtener casi el 70% de su oxígeno a través de su bursa cloacal, o trasero. Desafortunadamente, esta especie está críticamente amenazada y puede que no esté presente por mucho tiempo. 

¿Cómo duran tanto tiempo bajo el agua?

Las tortugas necesitan respirar aire por pulmones

Como ya explicamos, debido a que las tortugas no tienen la misma flexibilidad que la mayoría de los animales, la forma en que sus pulmones y sus músculos en esa área están establecidos es completamente diferente. El tipo de configuración que tienen les permite tener un mejor control sobre cómo respiran. Esto les permite mantener el aire en sus pulmones durante largos períodos de tiempo, sin demasiado esfuerzo.

Pero el poder retener el aire por más tiempo no les servirá de nada si tienen que utilizarlo todo muy rápido. Aquí entra en juego otra cosa que es exclusiva de los reptiles, y es el hecho de que son de sangre fría. Esto significa que son incapaces de generar su propio calor corporal, por lo que dependen del calor del ambiente para mantener su temperatura corporal. El hecho de que sean de sangre fría también significa que tienen un ritmo metabólico más lento.

La tasa metabólica es básicamente la velocidad a la que un cuerpo está funcionando. Una tasa metabólica rápida significa que ese animal tendrá mucha energía y será muy activo, pero también significa que necesitará mucha más comida, agua y aire. Una tasa metabólica lenta significa que el animal tendrá menos energía, no siempre estará muy activo, pero al mismo tiempo no necesitará demasiada comida, agua o aire, lo que le permitirá a la tortuga pasar más tiempo bajo el agua que la mayoría de los animales.

Todas estas cosas contribuyen a la cantidad de tiempo que las tortugas son capaces de pasar bajo el agua, y es lo más cercano que una tortuga puede hacer para respirar bajo el agua.

Las tortugas pueden ahogarse

Una tortuga marina toma una bocanada de aire

A pesar de sus adaptaciones, las tortugas pueden ahogarse si se quedan atrapadas bajo el agua. A menos que la temperatura sea lo suficientemente fría como para permitir que una tortuga entre en hibernación, la tortuga necesitará respirar para obtener oxígeno, y puede respirar agua en sus pulmones.

Las tortugas también pueden asfixiarse bajo el agua si consumen todo el oxígeno disponible en sus sistemas. En situaciones estresantes, las tortugas pueden luchar, consumiendo rápidamente el oxígeno disponible. El ácido láctico se acumula a medida que se activa la respiración anaeróbica y puede volverse tóxico rápidamente. En tales casos, las tortugas que no pueden alcanzar la superficie para respirar pueden morir en minutos.