Como se reproducen las tortugas

Todas las tortugas ponen sus huevos en la tierra y, como la mayoría de los reptiles, no muestra mayor cuidado por sus crías una vez puesto el huevo. Sin embargo, hay una variedad de comportamientos reproductivos, ecológicos y fisiológicos propios de este reptil. Sigue leyendo y enterate cómo se reproducen estos reptiles.

¿Cómo diferenciar una tortuga macho de una hembra?

La hembra generalmente tiene un pecho plano (vientre) y una cola pequeña, mientras que el macho tiene un pecho hueco (cóncavo) y una cola larga y fuerte. Esta distinción morfológica se hace generalmente entre los 5 y 6 años de edad. Antes, la determinación del sexo puede implicar observar el comportamiento del animal, siendo los machos más agresivos, atacando a sus congéneres, mientras que las hembras son tranquilas y sociables.

Edad de madurez sexual

Tortugas terrestres

En estado salvaje, las tortugas terrestres comienzan a reproducirse entre los 12 y los 20 años de edad. En cautiverio, la madurez sexual avanza de 8 a 10 años. La madurez sexual está en realidad más determinada por el tamaño que por la edad de la tortuga. Por lo tanto este rango puede variar mucho de una especie a otra.

Tortugas marinas

La edad de madurez sexual de las tortugas marinas es más difícil de estimar, ya que sólo se reproducen en el mar. Sin embargo, los científicos estiman la madurez sexual entre los 13 y 14 años de edad en algunas especies. La tortuga verde se estima alcanza su madurez sexual a los 20 años.

Tortugas de agua dulce

En cuanto a las tortugas acuáticas o anfibias  generalmente alcanzan la madurez entre los 5 y 8 años de edad.

Temporada de reproducción

Tortugas terrestres

La reproducción de las tortugas terrestres comienza después del invierno, al final de la hibernación, alrededor de marzo. La hembra tiene la posibilidad de aparearse con varios machos en la misma temporada. También puede mantener el esperma de la tortuga macho intacto dentro de su sistema reproductivo. Como resultado, la hembra puede poner huevos fertilizados en la segunda temporada, incluso sin aparearse.

El macho generalmente muestra interés en las hembras hasta finales de mayo a mediados de junio. La reproducción puede comenzar de nuevo en septiembre u octubre, dependiendo del clima. Algunas especies de tortugas comienzan a reproducirse incluso antes de empezar a comer de nuevo después de la hibernación.

Tortugas marinas

Para las tortugas marinas, la temporada de puesta depende de la especie de tortuga pero también de la playa a la que acuden.

Las tortugas laúd por ejemplo, suelen anidar desde principios de marzo hasta mediados de junio. Esta especie representa menos del 1% de los nidos en el condado de Broward (EEUU). Las caguamas son el nido más común del condado, representando el 90-95% de todos los nidos. Esta especie tiende a anidar desde abril hasta principios de septiembre, con un pico de anidación en junio y julio. 

Las tortugas verdes anidan desde finales de mayo hasta principios de septiembre, tendiendo a alternar temporadas de anidación extremadamente altas y bajas.Si no se le molesta, la hembra deja el agua y se arrastra por la playa hasta un punto muy por encima de la línea de marea alta. Y tiene una puesta promedio de 80-120 huevos del tamaño de una pelota de ping-pong.

Las tortugas marinas hembra anidan 3-4 veces por temporada, ambas típicamente a intervalos de 2-3 semanas. Las tortugas baulas anidan de 5 a 7 veces por temporada en intervalos de 10 días (aproximadamente). No anidará cada año, sino cada dos o tres años. Esto dependerá de una serie de factores como el medio ambiente, la disponibilidad de alimentos, los genes y los parásitos, y otras variables. Las tortugas marinas adultas no crían a sus crías, por lo que la hembra no vuelve a visitar el sitio de anidación.

Tortuga de agua dulce

En el caso de las tortugas de agua dulce, este procedimiento comienza cuando llega la primavera, y el romance entre machos y hembras puede ocurrir en cualquier momento hasta el otoño. El apareamiento ocurre sumergidos, y los huevos contenidos dentro de las hembras son entonces fecundados. En ciertas especies, las hembras pueden almacenar esperma de un macho en particular para tratar puestas posteriores, en algunos casos mucho tiempo después. También se sabe que las hembras de unos pocos tipos de tortugas de agua dulce pueden crear camadas producidos por unos varios individuos simultáneamente.

La puesta de huevos

Tortuga terrestre 

Las tortugas terrestres ponen huevos de 1 a 2 meses después de la fertilización. La hembra “visita” hipotéticas zonas de desove. Antes de excavar su nido, a menudo se comporta como un macho y trepa sobre otros congéneres. Luego, comienza a hacer un agujero con sus patas traseras en un lugar soleado y ligeramente húmedo. El tamaño del nido dependerá de la cantidad de huevos que la especie en cuestión ponga. La mayoría de las veces pone huevos a primera hora de la mañana o a última hora de la noche.

Cuando llega el momento de la puesta de huevos, normalmente vuelve al sol, su cola se detiene y los huevos empiezan a salir. Son huevos ovalados, blancos, de 2 a 3 cm de largo. La cáscara es dura, cada huevo pesa unos quince gramos. Generalmente hay 6 huevos por puesta. Algunas especies puede llegar a colocar hasta 20 huevos por vez, mientras que otras solo 1 o 2. La puesta de huevos dura varias horas (normalmente entre (1 y 4 horas) y puede ocurrir 2 y 3 veces por año. Cuando termina la puesta de huevos, la tortuga, exhausta, cubre el hoyo con tierra, agregando ramas y hojas para ocultar el nido. 

Tortuga de tierra poniendo huevos

No moleste a la tortuga durante la puesta de huevos, ya que puede interrumpir el proceso. Tenga cuidado también con los animales domésticos (perros y gatos) y los depredadores salvajes, que pueden comerse los huevos.  En cautiverio, se debe tener cuidado para asegurar que la tortuga pueda encontrar un lugar adecuado para la puesta de huevos. De lo contrario, podría ocurrir una retención de huevos y causar serios problemas de salud para la tortuga.

Tortugas marinas

Las tortugas marinas ponen sus huevos en el lugar de nacimiento de la tortuga hembra, en una playa. Generalmente, la hembra deja el agua por la noche (para evitar el calor excesivo) y sube a la playa. Cava un hoyo con sus patas traseras, pone los huevos en él y luego lo cubre con arena. La puesta de huevos se puede extender hasta por 3 horas, para finalmente regresar al mar.

La tortuga suele poner entre 25 y 150 huevos (según las diferentes especies) en una sola puesta. Sin embargo, muchos huevos o recién nacidos serán comidos por depredadores (gaviotas, etc.). La tortuga puede poner varias veces en la misma temporada (generalmente entre 3 y 5 veces), pero siempre con un intervalo mínimo de 15 días. Dependiendo de la especie de tortuga, la hembra irá a la playa a poner huevos sola, o varios cientos de tortugas vendrán a poner huevos al mismo tiempo, o incluso varios miles: este fenómeno se llama “arribada” y suele durar una semana.

Tortugas de agua dulce

En el momento en que se preparan para poner sus huevos, las hembras se adentran un poco más en la arena o en el suelo cerca de su entorno natural de anfibios. Cavan un agujero con sus patas traseras y comienzan la puesta. Entre 5 (para la Tortuga Manchada) y 100 (para la Tortuga Común) huevos son puestos, y son frecuentemente tapados con arena o tierra por la hembra utilizando sus patas traseras. A excepción de la tortuga de madera y la caparazón con púas, es la temperatura en el nido durante la incubación la que determina si un joven será macho o hembra. Las temperaturas más altas harán que más hembras sean concebidas, y las temperaturas más bajas de eclosión harán que más machos sean concebidos.

La temporada de anidación de las tortugas de agua dulce dependerá del clima y las estaciones. Regularmente tiene lugar entre el final de la primavera y principios del verano. 

Incubación de huevos de tortuga

incubando huevos de tortugas

Tortugas terrestres

En el caso de las tortugas terrestres, la temperatura de incubación deberá estar comprendida entre 27 y 33 °C. Si la temperatura no es suficiente, se debe utilizar una incubadora. Cabe señalar que la temperatura de incubación determina el sexo del recién nacido: a los 27 – 29°C, los embriones serán machos, a los 30-31°C habrá mitad machos mitad hembras, a los 31-33°C sólo habrá hembras. La incubación dura de 75 a 90 días.

Tortugas marinas

En el caso de las tortugas marinas, la incubación suele durar 2 meses. Del mismo modo, el sexo de los recién nacidos depende de la temperatura de incubación: por debajo de los 29°C, los bebés serán machos, más allá de eso serán hembras, y entre los dos habrá mitad machos y mitad hembras.

Tortugas de agua dulce

Para la mayoría de las especies, el rango de temperatura ideal es alrededor de 30 grados C a 32 grados C. Por supuesto, hay variaciones a esto también, especialmente si se busca condicionar el sexo de las crías de tortuga. Si se incuban en el extremo inferior del espectro tendrás principalmente machos, mientras que el extremo superior producen sobre todo hembras, y las temperaturas de rango medio produciendo una mezcla de ambos.

Para huevos con cáscara dura, una humedad de alrededor del 70% debería ser suficiente. Sin embargo, los huevos de cáscara blanda requieren una humedad mucho más alta, cercana al 90%, para eclosionar correctamente. El huevo de la tortuga de caja americana, por ejemplo, necesitaría incubar a esa marca del 90% ya que pone un huevo de cáscara muy blanda. Los huevos de cáscara blanda tienen más posibilidades de desinflarse, y a menudo se depositan naturalmente en una zona más húmeda, como el suelo del bosque y cerca de fuentes de agua dulce. Las especies que producen huevos de cáscara dura se encuentran más a menudo en ambientes más secos, como los desiertos. 

Incubación y primeros auxilios para los recién nacidos

Para las tortugas terrestres, la eclosión de los huevos puede durar varias horas, generalmente de 1 a 3 días. Los bebés tienen un diente córneo al final de sus picos que les permite perforar la concha para salir. Durante el período de eclosión, no hay necesidad de ayudar a las crías a salir del huevo. De hecho, las crías permanecen en la cáscara hasta que el saco vitelino (que contiene las reservas de energía) es absorbido. Por lo tanto, el brote no debe apresurarse. La tortuguita sale de su huevo acurrucada. Tiene un ombligo en la coraza, una cicatriz que desaparecerá más tarde. 

Cuando la cría está completamente fuera, se baña. En cautiverio, por lo tanto, es necesario instalar una bandeja que contenga un poco de agua caliente para permitir que el bebé beba de 3 a 5 minutos. Luego suele hundirse en el suelo. 

En cautiverio, normalmente hay dos tanques diferentes: la incubadora y el vivero, donde son integrados 3 días después del nacimiento. Esto es usualmente cuando la tortuga bebé comienza a alimentarse. Como sus padres, es herbívoro, pero se alimenta de brotes más suaves (diente de león, trébol…). En cautiverio, puede romper las plantas en trozos pequeños para facilitarles las cosas.

Las tortugas marinas emergen del nido de forma un poco diferente. Todos los huevos de estas tortugas eclosionan al mismo tiempo, y los recién nacidos se dirigen inmediatamente al mar, donde comienzan a nadar activamente durante varios días. Después de una semana, se vuelven pelágicos, es decir, dejan de nadar activamente, para dejarse llevar por las corrientes y buscar alimento.

Aprende más sobre el nacimiento de las tortugas marinas: